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Wissenschaftler untersuchen, warum der Malaspina-Gletscher zu steigen und zu gehen scheint

Der Glaziologe Martin Truffer hat neulich den Plan seines Teams geändert. Er und ein Team anderer Wissenschaftler wollten gerade zum Malaspina-Gletscher reisen – in der Nähe der Alaska-Biegung, wo Südost-Alaska auf dem Festland artikuliert -, aber der Gletscher zerstörte seinen Campingplatz.

“Mark Fahnestock (ein weiteres Mitglied des Teams) hat sich die Geschwindigkeit des Eises angesehen und der Gletscher steigt”, sagte Truffer. “Die Site, zu der wir gehen wollten, bewegt sich ungefähr 30 bis 40 Fuß pro Tag.”

Diese Gletschertätigkeit, die Fahnestock beim Vergleich von Satellitenbildern sah, bedeutet, dass Malaspinas glattes Gesicht in der Gegend, in der Truffer campen wollte, jetzt rissig ist.

“Es wird nicht mehr ohne Vorbehalt sein”, sagte er.

Truffer vom UAF Institute of Geophysics leitet ein Team zur Untersuchung des Malaspina-Gletschers, den er als 1) pfannkuchenförmig und 2) so groß wie Rhode Island beschreibt.

Massive Eisfelder nahe der Grenze zwischen Kanada und Alaska versorgen das Malaspina-Eis durch eine Spalte in den Bergen. Befreit von den Bergmauern sickert das Eis von Malaspina wie Paste auf einer Kochplatte über die Küstenebene.

In der Nähe des Golfs von Alaska, etwa 30 Meilen nordwestlich von Yakutat, ist der Gletscher an einem klaren Tag auf einem Alaska Airlines-Flug von Südost-Alaska nach Anchorage von einem Fensterplatz aus sichtbar. Aber der schmutzige weiße Fleck auf Alaskas Wange ist nicht mehr so ​​groß wie früher, weshalb Truffer und seine Kollegen ihn studieren.

“Er wurde schnell dünner und dünner”, sagte Truffer.

“Der Golf von Alaska hat warmes Wasser, etwa 7 bis 10 Grad Celsius”, sagte Truffer. “Das Eis ist heiß.”

Malaspina-Gletscher, rechts, im September 2014 unter Verwendung von Landsat-Daten des US Geological Survey. (Satellitenbild des NASA Earth Observatory von Jesse Allen / Goddard Space Flight Center der NASA)

Gletscher wie Malaspina steigen auf – steigen plötzlich auf und gehen -, wenn das Wasser am Grund des Eises nicht durch subglaziale Kanäle entweichen kann, die sich im Winter schließen. Das abgelassene Wasser kann das Eis vom Gletscher heben. Die Schwerkraft drückt dann die Masse nach vorne.

Der jüngste Anstieg überquerte nicht die gesamte riesige Fläche des Gletschers, aber Risse bedecken jetzt das Plateau, auf dem Truffer im März 2021 seismische Studien durchführen wollte.

In diesen Studien zündeten Glaziologen einen Sprengstoff an, dessen Signal durch das Eis gehen und vom Grundgestein oder Kies darunter abprallen würde. Die Ergebnisse hätten Wissenschaftlern geholfen, die Dicke des Gletschers zu bestimmen und festzustellen, ob er auf hartem Grundgestein oder weichem, deformierendem Sediment sitzt.

Truffer hat diese Studie nun um ein Jahr verschoben, aber er und sein Team werden in der ersten Maiwoche 2021 zum Gletscher aufbrechen, dann von Juni bis Juli zu einem längeren Feldlager, gefolgt von einer Reise in den Herbst.

Obwohl Malaspina ein so großer und ikonischer Gletscher in Alaska ist, wurde er nicht viel untersucht. Es ist nicht leicht zu erreichen, da ein Flug von Yakutat mit einem Starrflügelflugzeug oder Hubschrauber erforderlich ist. Dann stellt sich die Frage, wo man landen soll.

“Es ist schwierig, einen Gletscher zu studieren, weil er so groß ist”, sagte Truffer. “Zum Beispiel, wo soll ich anfangen?”

Glaziologen wollen die Zukunft des Malaspina-Gletschers in einem wärmeren Klima vorhersagen und modellieren. Um einen Hinweis zu erhalten, schauen sie auf der Karte nach Osten zur Yakutat Bay, in der Kreuzfahrtschiffe über 50 Meilen segeln, um das Geburtsgesicht des Hubbard-Gletschers zu erreichen. Sie wissen, dass sich die Hubbard-Eiszunge einst dort befand, wo sich heute die Yakutat-Bucht befindet, bevor der Gletscher vor Hunderten von Jahren einen raschen Rückzug begann.

Stellenweise befindet sich das Eis des Malaspina-Gletschers 1000 Fuß tief an Land in der Nähe des Golfs von Alaska. Das Gletscherbett befindet sich stellenweise unter dem Meeresspiegel, was bedeutet, dass Malaspina sich wahrscheinlich ein bisschen wie der Hubbard-Gletscher verhält.

Eines Tages wird sich Malaspina in die hohen Küstenberge zurückziehen und eine riesige Salzwasserbucht mit Inseln hinterlassen.

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